佛是佛陀一詞的略稱,古時也寫成浮屠或浮圖,是Buddha的音譯。如果用今天的漢語音譯,應當是「布達」。佛陀的意思是「覺者(覺悟的人)」或「智者(大智大慧的人)」。「佛陀」是印度早就有了的字,但佛教給它加了三種含義:

①正覺:對一切法的性質相狀,無增無減、如實地覺了,即自覺。

②等覺或徧覺:不僅自己覺悟,而且能平等普遍地使別人覺悟,即覺他。

③圓覺或無上覺:自覺覺他的智慧和功行都已達到最高、最圓滿的境地,即覺行圓滿。所以佛也叫無上正等正覺。

「佛」這一個字,有體、有用。從它的本體上說是「智慧」,從它的作用上來講是「覺悟」。就體上講,智有三種:第一、「一切智」:就是正確地了解宇宙的本體究竟是怎麼回事;第二、「道種智」:就是能夠正確明瞭宇宙森羅萬象的智慧,正確地認識種種繁多現象之間的差別與聯繫,以及各自產生的原因和結果。第三、「一切種智」:就是既能了解宇宙的本體,又能對宇宙森羅萬象了了分明,沒有一絲一毫的迷惑。佛具足這三種智。由這個智慧起作用,當然能對整個宇宙人生的真相,得到完全正確的了解。

因此,「佛」之一字,包含整個宇宙人生的本體、現象、作用,凡是能覺察、證悟這種真理的人,就是佛陀。