西邊天際的夕陽,放射出最後的餘暉,將與大地吻別。就在這黃昏的時候,佛陀散步在祇園精舍的附近,舍利弗尊者徐步跟隨在佛陀的後面。

他們走了一段路,忽見有一隻飢餓的老鷹,追逐著一隻鴿子。鴿子嚇得驚慌飛逃,後來就飛來佛陀的身邊躲藏。這只鴿子停留在佛陀的身邊,那隻老鷹就不敢飛來傷害它了。所以它安靜的在那裡,剛才被追逐的恐怖情形完全消失。佛陀再向前走時,佛陀的身影也向前移動了,而舍利弗的身影卻來到鴿子的旁邊,但是鴿子仍然怖畏如故。舍利弗看這情形,就上前請問佛陀道:

「佛陀!我的身體,大概仍然不淨,為什麼佛陀的身影蓋覆鴿子,它便無聲無息的不再恐怖,而我的身影覆上鴿子它為什麼仍然戰慄如故呢?」

佛陀回答道:「是的,你的三毒已除,但習氣還沒有盡,所以你的身影覆上,鴿子仍然恐怖。」又指著鴿子問舍利佛道:「你看看這只鴿子的宿世因緣吧,它失卻人身轉為鴿身,已經有幾生幾世呢?」

舍利弗聽佛陀問畢,即進入禪定,一會從定中出來,稟告佛陀道:「這只鴿子自從出生為鴿身以來,已經有八萬大劫了,它生生世世都在作鴿,但是關於它為何才墮為鴿身?就不知道了。」

佛陀就又告訴舍利弗道:「你既然不能知道鴿子的過去世,那麼你觀看他的未來世吧!看他幾時才能出離鴿身,還得人身。」

舍利弗復於定中出來說道:「佛陀!弟子只能觀察到此鴿;八萬大劫仍然要生為鴿身,幾時它才再度出生為人,我就不知道了。」

佛陀告訴舍利弗說:「這只鴿子因過去犯了殺盜婬妄的罪業,等他受盡恆河沙數大劫的鴿身後,才能再得人身。在人道中經過五百世,那時有佛出世,他便出家做比丘,修持佛法,而後經過三阿僧祗劫,勤修六波羅蜜,而證十地菩薩,然後再成佛。」

舍利弗聞佛所說,向佛懺悔,說道:「弟子智慧微淺,一隻鴿子尚不知它的過去與未來,何況其他?佛陀的智慧才是深廣的,為要求得佛慧,弟子要入無間地獄,無量劫中,代替眾生受苦,作如是供養,行大懺悔。」

舍利弗有此願心,才是真正的佛子!